À quoi ressemblait l'avortement au XIXe siècle

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Ecrire un roman— 'Ma vie notoire' — à propos d'une orpheline dans les rues de New York au XIXe siècle, je suis tombée sur l'histoire fascinante et perdue d'une « femme médecin » qui a pratiqué pendant des décennies. Elle s'appelait Ann Lohman, alias 'Madame Restell', et elle était connue comme 'la femme la plus méchante de New York'. Pourquoi était-elle considérée comme si méchante ? Parce qu'elle faisait de la publicité et vendait des médicaments qui pourraient provoquer une fausse couche. S'ils ne le faisaient pas, Madame avorterait. L'histoire de Restell était une histoire folle - de vastes richesses, des procès sensationnels, des émeutes et le sort de nombreuses femmes désespérées qui ont utilisé ses services. Cette histoire était si fascinante pour moi que ma protagoniste orpheline grandit pour partager la profession de Madame, et mon roman emprunte des détails de la vie rugissante de Restell. Je suis parti en croyant que, loin d'être «méchant», Restell était l'un des premiers pionniers des droits reproductifs. Mes recherches m'ont conduit à des transcriptions de procès, de vieux manuels de médecine, des gros titres de journaux et des publicités qui ont attiré des dizaines de femmes dans les bureaux de Madame, des femmes comme Maria Bodine.


En 1844, Maria Bodine, une servante célibataire de 26 ans, se retrouve enceinte de son patron, Joseph Cook. Il envoya Maria voir la tristement célèbre Madame Restell, dont les services annoncés incluaient la vente de « Female Pills : un régulateur infaillible de ****** [menstrues]. Ils ne doivent pas être utilisés lorsque ********[enceinte].' Les nombreuses publicités comme celle-ci affirmaient que les médicaments soulageraient les symptômes menstruels, mais étaient censés signifier qu'ils mettraient fin à une grossesse non désirée. Les concoctions étaient composées d'huile de tanaisie, de menthe pouliot, de rue, d'ergot, peut-être d'opium, et avaient des effets secondaires dangereux (dommages aux organes internes, convulsions, mort) mais à des doses correctes, elles étaient parfois efficaces pour provoquer une fausse couche. Sinon, Madame a promis 'l'élimination sûre et immédiate de toutes les irrégularités chez les femmes, avec ou sans médicament, quelle qu'en soit la cause, en une seule visite'. Ces publicités étaient peut-être la première information publiquement disponible que les femmes avaient sur la possibilité de la planification familiale.



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Dans les années 1800, les filles enceintes non mariées comme Maria étaient en grande difficulté. Les idées religieuses sur le péché soutenaient que la « vertu » d'une femme était ruinée si elle avait des relations sexuelles en dehors du mariage. Ainsi déshonorée, une femme avait peu d'options si son « séducteur » refusait de l'épouser. Elle était souvent bannie, forcée de vivre séparée de sa famille et de sa communauté. C'était une époque où le contrôle des naissances n'était pas largement disponible ou fiable. Les femmes ne pouvaient pas voter, posséder des biens ou contrôler leur propre argent. (Ils pourraient aussi être internés dans un asile d'aliénés sur l'ordre d'un homme[1]). D'innombrables femmes 'déchues' - qui avaient été violées ou abandonnées par leurs amants - ont dû recourir à la prostitution pour joindre les deux bouts. Les prostituées vivaient en moyenne environ quatre ans, victimes de violences et de maladies vénériennes. Quant à la remise d'un enfant pour adoption, au milieu des années 1800, il y avait 30 000 enfants sans abri[2] vivant dans les rues de New York, et aucun foyer d'accueil fiable ou asile d'orphelins. Maria Bodine était dans une situation désespérée. Madame pourrait-elle l'aider ?

Restell a suggéré à Maria de monter avec elle et d'avoir le bébé, car, en plus d'offrir des informations sur le contrôle des naissances et des dispositifs comme la «seringue féminine», Restell a accouché et a aidé à placer les nourrissons en adoption. Mais Maria n'avait pas les moyens de payer les frais de pension et M. Cook ne supporterait pas un enfant. Elle a choisi d'avorter. Comme pour l'accouchement, il n'y avait pas d'anesthésie à l'époque plus forte qu'un shot de whisky. 'J'ai été dans une grande agonie toute la nuit', a témoigné plus tard Maria. — Madame a couché avec moi. Le matin... j'ai subi une grosse inondation. [Madame] m'a dit d'avoir de la patience, et j'appellerais sa mère pour cela.' Quand ce fut fini, Restell lui apporta du thé et des craquelins, lui donna un dollar pour le voyage et un baiser, avant de l'envoyer sur son chemin.[3]

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L'avortement au début des années 1800 était considéré comme un délit jusqu'à ce qu'il s'accélère, le moment où une femme ressentait les mouvements d'un fœtus. Mais il était difficile de prouver qu'une femme avait interrompu une grossesse, et les femmes ne faisaient pas la queue pour avouer. La seule raison pour laquelle il existe une trace de l'expérience de Maria est qu'elle ne se sentait pas bien, est allée chez un médecin (homme) et a été obligée d'accuser son «séducteur» Joseph Cook et Madame, qui ont tous deux été arrêtés. Cook a nié connaître Maria, a affirmé qu'il avait été victime d'extorsion et n'a jamais été poursuivi. Mais le procès de Restell qui en a résulté a fait la une des journaux, captivant la ville.[4]

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Au tribunal, les avocats, le juge, le jury et les journalistes étaient tous des hommes. Maria a été méchamment contre-interrogée à la barre des témoins. Les avocats de Restell, pour défendre leur client, ont déclaré qu'il ne fallait pas faire confiance à Maria, car 'en ce qui concerne les femmes, lorsqu'elles se séparent de leur chasteté … aucune confiance ne peut être placée en elle qui la perde'. Maria a été qualifiée de « mauvaise, corrompue, répugnante, coupable, une chose qui a toujours pollué la terre bénie de Dieu par sa présence pestilentielle ». En écoutant cette invective, Maria s'effondre dans la salle d'audience.

Restell, que les journaux ont appelé « une sorcière de la misère » (et pire) a été condamné à un an de prison, coupable de délit. Pourtant, après sa libération, Restell a continué à pratiquer. Les femmes les plus riches de la ville affluaient dans ses bureaux. Au cours de sa longue carrière, malgré d'autres arrestations, il n'a jamais été prouvé que Restell avait blessé une femme, ce qui indique qu'elle était une praticienne qualifiée. Elle a gagné tellement d'argent en vendant des médicaments et en aidant ses patientes qu'elle a construit un manoir sur la Cinquième Avenue. Mais en 1878, elle a de nouveau été arrêtée, piégée par Anthony Comstock, un croisé religieux « anti-vice » qui s'est fait passer pour un mari cherchant de l'aide pour sa femme – il a dit qu'elle risquait de mourir si elle avait un autre enfant. Les « lois de Comstock » de 1873 avaient rendu illégal la possession d'informations ou d'appareils de contrôle des naissances et avaient interdit l'avortement. De plus, les médecins de sexe masculin forçaient les femmes à abandonner l'exercice de la profession de sage-femme. La rumeur disait que Comstock se vantait d'avoir poussé 15 personnes au suicide. L'un d'eux était Restell. Faisant face à un autre procès sensationnel, Restell s'est suicidée le matin où elle devait comparaître devant le tribunal. Notant la date du 1er avril, beaucoup pensaient qu'elle avait simulé le suicide et qu'elle dévoilerait un jour les secrets de tous les hommes riches et puissants dont les femmes, les filles, les sœurs et les maîtresses avaient utilisé ses services pendant des décennies. (Quand j'ai lu ça, l'intrigue de Ma vie notoire est tombé directement sur mes genoux.)

Selon certaines estimations [5], une grossesse sur cinq s'est terminée par un avortement dans les années 1800. C'était peut-être la forme la plus courante de contrôle des naissances, et bien que dangereuse, de nombreuses femmes y ont survécu. L'accouchement était également dangereux et les taux de mortalité maternelle étaient élevés. Mais c'est le scandale et la mort par avortement, souvent perpétrés par des praticiens non qualifiés, qui ont fait la une des journaux à sensation et ont conduit à des changements dans les lois. En 1854, les journaux étaient fascinés par l'histoire de Cordelia Grant, 22 ans, qui avait accusé son tuteur, George Shackford, de l'avoir enceinte cinq fois, insistant à chaque fois pour qu'elle se fasse avorter. Il a promis de l'épouser, puis l'a abandonnée. En 1871, Alice Bowlsby, une femme célibataire, a été retrouvée morte d'un avortement, fourrée dans une malle dans une gare. L'avorteur a été arrêté et l'amant de Bowlsby s'est suicidé, ne voulant pas endurer la honte qu'apporterait un procès.

Pourtant, pour la plupart, ce n'étaient pas des femmes célibataires qui avortaient, mais des mères mariées souhaitant limiter la taille de leur famille. 'J'ai 30 ans et 11 enfants... des maladies rénales et cardiaques', a écrit une mère à Margaret Sanger, qui a fondé Planned Parenthood en 1921 .[4] « Pouvez-vous m'aider s'il vous plaît. J'ai manqué quelques semaines et je ne sais pas comment me résoudre. J'ai pleuré moi-même malade... Le médecin ne fera rien pour moi... Les médecins sont des hommes et n'ont pas eu de bébé donc ils n'ont pas de pitié...'(sic)

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Pendant la majeure partie de l'histoire, les femmes ont eu recours à l'avortement - la première référence connue se trouve dans le papyrus Ebers, un texte médical égyptien datant d'environ 1500 av. La procédure se faisait généralement seule et en secret, peut-être avec l'aide d'une amie ou d'une sage-femme. Les femmes utilisaient des sondes – os de baleine ou plume de dinde – et des poisons comme la lessive et la térébenthine,[7] prêtes à risquer des blessures, la mort, l'arrestation et la honte pour limiter la taille de leur famille. Une femme, une actrice, aurait écrit une lettre à Madame Restell en 1840, [6] disant : « C'était une bonne étoile pour moi sous laquelle tu es né. Dieu vous bénisse, chère madame. Un journal l'a imprimé comme un exemple de la méchanceté de Restell. Mais à notre époque, nous pourrions interpréter cette lettre comme un rare exemple de voix de femme, exprimant sa gratitude pour le choix de porter un enfant ou non. Comme George Ellington l'a écrit dans son livre de 1869 Les femmes de New York , 'La pratique consistant à produire des avortements est pratiquée par les femmes de presque toutes les classes de la société.'[8] La différence entre hier et aujourd'hui est que l'avortement est légal et l'une des procédures médicales les plus sûres.

Kate Manning est l'auteur de Ma vie notoire , un roman basé sur la vie d'Ann Lohman.


[1] Voir « Femmes et folie » Phyllis Chesler. Et : L'exemple le plus célèbre de femme engagée sur dis-donc du mari .

[2] Inst. pour les enfants, la pauvreté, l'itinérance

[3] Clifford Browder, La femme la plus méchante de New York p. 84

[4] 'Le merveilleux procès de Caroline Ann Lohman' transcription du procès

[5] On estime que le taux d'avortement est passé d'un avortement sur 25-35 naissances vivantes entre 1800-1830 à un sur 5-6 naissances vivantes en 1850. Ces chiffres peuvent être un peu élevés (les preuves sont encore fragmentaires) , mais indiquent une tendance. - Timothée Crumrin

[6] Histoire de la contraception, Malcolm Potts et Martha Campbell

[7] sangsues, lessive et mouche espagnole, New York Times

[8] George Elington, Les femmes de New York , p. 410